В середине 60-х годов американские банки активно, неистово внедряли кредитные карточки, что привело к ошеломляющим убыткам, бурному недовольству общественности и тревоге законодателей. И только угрюмый, начисто лишенный чувства юмора гений по фамилии Хок (Hock) знал, как спасти банковское дело, вывести его из состояния начального хаоса.

В американском бизнесе мало вещей, более невозможных, чем монополия, приносящая громадные прибыли и при этом существующая достаточно длительное время. В течение восьми безоблачных лет Bank of America, находящийся в Сан-Франциско, полностью и безраздельно господствовал на калифорнийском рынке кредитных карточек. Его карточка BankAmericard стала неотъемлемой частью повсеместно восхваляемого калифорнийского образа жизни, а главный персонаж его "долгоиграющей" рекламной кампании (мульт-дирижер симфонического оркестра, похожий на Артуро Тосканини) и лозунг "Лучший способ делать покупки!" были знакомы большинству жителей штата. Начиная с 1961 г., система кредитных карточек являлась для банка источником постоянно растущего дохода. Однако подобная ситуация не могла длиться вечно.

Карточка BankAmericard впервые была выпущена в 1958 г., когда большинство американцев пользовалось десятком различного рода кредитов, например, имело карточку на бензин от нефтяной компании, платежные карточки пяти или шести супермаркетов, счета на обслуживание авиакомпаниями (если приходилось часто путешествовать), ссуды на приобретение автомобилей или холодильников с погашением в рассрочку, а также, возможно, одну или две ссуды от той или иной финансовой компании. Ценность единой карточки, которая заменила бы все виды кредитных документов, была, по мнению банка, достаточно очевидной. Оказалось, что Bank of America был не единственным финансовым институтом, который думал о целесообразности универсальной кредитной карточки. На восточном побережье США к выпуску кредитных карточек без особой шумихи готовился Chase Manhattan Bank - и он выпустил свою карточку через пять месяцев после Bank of America, но результат был ужасен.

В том же 1958 г. фирма American Express вела подготовку к внедрению своей первой платежной карточки, причем с форой в восемь лет по отношению к своему главному сопернику - "выскочке" Diners Club. Карточки обеих фирм, American Express и Diners Club, обеспечивали не столько кредит, сколько удобство для клиентов: предполагалось, что владельцы карточек будут оплачивать счета в конце каждого месяца. Специалисты Bank of America поняли, что пластиковая карточка может выступать в двух ипостасях: как средство, предоставляющее дополнительные удобства для клиента (именно в этом состояла главная цель карточек Diners Club), либо как средство мгновенного получения личной ссуды с возможностью почти неограниченного ее "растягивания". Структура карточки BankAmericard была выбрана таким образом, чтобы достигалась реализация обеих функций, в зависимости от предпочтения владельца. Именно в этом заключалось основное отличие карточки от любых других финансовых документов, которые поступили в обращение ранее.

В начале 1966 г. до руководителей Bank of America, ответственных за сектор кредитных карточек, начали доходить слухи о том, что четыре крупнейших банка Калифорнии решили объединиться и захватить часть нового прибыльного бизнеса, действуя по общей программе под названием Master Charge. Еще раньше просочились сведения о том, что First National City Bank of New York (Первый национальный городской банк Нью-Йорка), известный теперь под названием Citibank, ведет переговоры о покупке одной из систем карточек для оплаты путешествий и развлечений Carte Blanche. Благодаря подобному шагу First National City Bank получил бы целую сеть заказчиков и торговцев, охватывающую всю страну, - в то время ни у одного другого банка США таких возможностей не было, - и стал бы весьма серьезной угрозой для Bank of America. Между тем появились сообщения, что Bank of America собирается начать свою деятельность в области пластиковых карточек за пределами Калифорнии. Таким образом, после ряда лет относительного затишья банковская сфера оказалась во власти разноречивых слухов о кредитных карточках - о возможных ударах и контрударах для завоевания этого важного сектора рынка. Практически впервые со времени Великой депрессии банки начали планировать открытую конкурентную борьбу друг с другом.

Все эти слухи, в свою очередь, способствовали возникновению громадной волны кредитных карточек, пересылаемых по почте, волны, "затопившей" США в конце 60-х годов. Это был не самый лучший период для банков. Зависть и общая паника заставляли банкиров бросаться очертя голову в бизнес, о котором они практически ничего не знали и к которому совершенно не были готовы. Банки крупные и малые, консорциумы банков и индивидуальные банки, банки, выдающие ссуды клиентам и не выдающие ссуд, - все они начали предлагать кредитные карточки и рассылать по почте не только такие известные их виды, как BankAmericard и Master Charge, но и десятки ныне совсем забытых карточек, например Everything Cards, Town & Country Cards, Midwest Bank Cards, Interbank Cards. За четырехлетний период, с 1967 г. по 1970 г., банки выпустили в обращение громадное число кредитных карточек - США никогда не видели ничего подобного.