Слово "шекель" происходит от древнееврейского saqal, что означает "взвешивать". Первоначально шекель, как это часто бывает с монетами, использовался именно как мера веса золота и серебра. Упоминание о шекеле как мере веса восходит ко второму тысячелетию до н. э. Говорится о нем и в Библии: "Раб Авраама Элиэзер преподнес Ривке золотую серьгу в полшекеля весом и два браслета на руки ее в десять шекелей золота" (Бытие 24:22). В другом отрывке рассказывается о том, как Авраам вел переговоры о покупке в Махпеле (близ Хеврона) поля "и пещеры, которая на нем": "Я даю тебе за поле серебро: возьми у меня, и я похороню там умершую мою". На что владелец поля Эфрон отвечал: "Земля стоит 400 шекелей серебра..." (Бытие 23:13, 15-17).
       В монету шекель превратился в V до н. э. На протяжении полутора столетий его использовали финикийцы. В их оформлении шекеля сказывалась зависимость от более сильных соседей -- Персии, а затем Египта. На первых финикийских шекелях был изображен персидский царь на боевой колеснице, на более поздних -- египетский фараон. Как денежная единица Израиля серебряный шекель появился в 60-х годах I века н. э., во время первого восстания иудеев против Римской империи. При этом на монетах изображались буквы еврейского алфавита алеф, бет, гиммель или далет, которые обозначали не номинал, а соответственно первый, второй, третий и четвертый годы этого восстания. Во время второго восстания, в начале II века н. э., начали чеканить новые шекели, но с разгромом иудеев шекель надолго ушел в небытие.
       После провозглашения ООН в 1948 году Израиля (который до этого долгое время был британской колонией и в качестве валюты имел, соответственно, британский фунт) независимым государством там стали вновь подумывать о создании собственной валюты. В отличие от многих других стран, получивших независимость, израильтяне не стали сразу менять название денег. Так на свет появился израильский фунт, равный 1000 милей. В его оформлении тоже чувствовалось влияние бывшей метрополии, тем более что первые деньги нового государства и печатались в Великобритании. Между тем абстрактный дизайн банкнот для страны с богатейшей историей вряд ли был оправдан. В 1960 году появилась новая серия израильских фунтов (на этот раз фунт равнялся 100 агорам). Их дизайн разрабатывался уже в самом Израиле. На пятифунтовом банкноте поместили портрет Эйнштейна, на других -- портреты политических деятелей Израиля. Впрочем, и эта серия печаталась в Европе.
       После этого деньгам в Израиле катастрофически не везло. Их приходилось менять чуть ли не каждые десять лет. Очень долго бичом экономики страны была инфляция. Если в начале 60-х годов она не превышала 10%, то к 1970 году заметно выросла. Пришлось произвести деноминацию с отрезанием двух нулей -- так на свет появилась третья серия израильских фунтов. Но вскоре инфляция стала измеряться уже трехзначными числами, и в 1978 году появилась четвертая серия израильских фунтов. Исторический закон о возвращении к шекелю кнессет принял еще 4 июня 1969 года. То есть уже тогда от фунта планировали отказаться, но это операция была засекречена. И почти до самого введения израильского шекеля 24 февраля 1980 года о новых деньгах ничего не было известно. Однако отличия от последних фунтовых купюр оказались небольшими: чтобы облегчить переход на новую валюту, использовалась прежняя цветовая гамма. Новшества заключались опять же в отрезанном нуле и в специальных знаках для слепых, которые позволяли им идентифицировать номинал.
       Впрочем, шекель, получив второе рождение, продержался недолго. В середине 80-х ситуация в экономике вновь вышла из-под контроля: в 1984 году инфляция достигла 475%, а в 1985 году подбиралась к ошеломляющей отметке 1000%. Очень скоро в обращении появились банкноты номиналом 500, 1000, 5000 и 10 000 шекелей. Очередной деноминации было не миновать, и в 1995 году появился так называемый новый шекель с произведенным уже почти ритуальным отрезанием трех нулей. В оформлении денег использованы портреты исторических деятелей. С появлением новых шекелей наступила долгожданная финансовая стабилизация. Со 185% в 1986 году инфляция снизилась в 1995 году до 8%. С 1999 года идет выпуск второй серии новых шекелей также с портретами исторических лиц, но необычным -- вертикальным дизайном. Для еще не выпущенного нового банкнота в 500 шекелей зарезервировано изображение трагически погибшего премьер-министра Израиля Ицхака Рабина.